Es ist möglich, dass die alte Erde von explodierenden Sternen "angegriffen" wurde
Es ist möglich, dass die alte Erde von explodierenden Sternen "angegriffen" wurde
Anonim

Astronomen gehen davon aus, dass alle hundert Jahre mehrere Supernovae in der Milchstraße explodieren. Während der Existenz des Planeten sollen einige von ihnen in unmittelbarer Nähe explodiert sein und möglicherweise mit katastrophalen Folgen. Welche Auswirkungen hatte dies auf das Leben auf der Erde im Allgemeinen und auf die menschliche Evolution im Besonderen?

Für unsere Vorfahren Australopithecus, die vor 2,5 Millionen Jahren durch die Weiten Afrikas streiften, würde ein heller neuer Stern am Himmel zweifellos Neugier wecken. So hell wie der Vollmond, würde er nachts Schatten werfen und tagsüber sichtbar sein. Als die Supernova in den nächsten Monaten verschwand, verschwand sie wahrscheinlich auch aus dem Gedächtnis. Aber sie hat andere Spuren hinterlassen, die heute entdeckt werden.

In den letzten zwei Jahrzehnten haben Forscher Hunderte von radioaktiven Atomen entdeckt, die in Mineralablagerungen auf dem Meeresboden "zugemauert" sind, die durch eine uralte Explosion gebildet wurden, die den Tod eines nahen Sterns markierte. Nach dem Verbrennen des Kernbrennstoffs kollabierte der Stern, der Kern kollabierte und die resultierende Stoßwelle schleuderte seine äußeren Schichten zur Seite und bildete eine expandierende Gas- und Staubkugel, deren Temperatur so hoch war, dass der sterbende Stern für einen Moment blitzte hell auf, wie eine Galaxie. Infolgedessen fielen diese Atome wie Hagel auf die Erde, was ein beredter Beweis für das ist, was passiert ist.

Die Ausbrüche von Röntgen- und Gammastrahlen aus Hunderten von Lichtjahren Entfernung haben der Erde wahrscheinlich nicht geschadet. Aber der expandierende Feuerball beschleunigte die kosmische Strahlung – hauptsächlich Wasserstoff- und Heliumkerne – auf Geschwindigkeiten nahe der Lichtgeschwindigkeit. Diese "Granaten" flogen Jahrzehnte später unbemerkt ein und verwandelten sich in ein unsichtbares Sperrfeuer, wie Beschuss, das Tausende von Jahren dauern und die Atmosphäre und das Leben beeinträchtigen könnte.

Als Ergebnis vieler Forschungen und Spekulationen haben Astronomen ihre möglichen Auswirkungen skizziert. Es ist durchaus möglich, dass unter dem Einfluss einer Flut kosmischer Strahlung die Mutationsfrequenz aufgrund der Zerstörung der schützenden Ozonschicht der Erde und der Bildung von Sekundärströmen von Partikeln, die in das Gewebe eindringen, zugenommen hat. Offenbar haben diese Partikel beim Durchbrechen der Atmosphäre auch Kanäle für den Durchgang von Blitzen geschaffen, die möglicherweise einen Ausbruch von Waldbränden verursachen. Gleichzeitig könnten durch Strahlung verursachte atmosphärische Reaktionen Regen aus Stickstoffverbindungen verursachen, die als Dünger für Pflanzen dienten, die Kohlendioxid absorbieren. Somit könnte dieses astronomische Ereignis eine Abkühlung des Klimas bewirken und zum Beginn der Eiszeit vor 2,5 Millionen Jahren, zu Beginn des Pleistozäns, beitragen. Diese Folgen, selbst zusammengenommen, "sind nicht wie das Dinosaurier-Aussterben - es ist nicht so sichtbar und lokal", sagt der Astronom Brian Thomas (Brian Thomas) von der University of Washburn, der die Folgen kosmischer Katastrophen auf der Erde untersucht hat seit fast 20 Jahren.

Nur wenige Astronomen vermuten, dass Supernovae damals ein bedeutendes Aussterben verursachten, und noch weniger Paläontologen sind bereit, ihnen zu glauben. „Tod aus dem Weltraum sieht immer sehr cool aus“, sagt der Paläontologe Pincelli Hull von der Yale University. "Das Sachmaterial ist interessant, aber es hat noch nicht das Niveau erreicht, das in meinen Kopf passt."

Nichtsdestotrotz glauben Wissenschaftler, die nach Supernovae suchen, dass andere zeitlich weiter entfernte Explosionen näher an der Erde stattfanden.Und ihrer Meinung nach könnten diese Supernovae die Ursache für einige Extinktionsereignisse sein, denen die üblichen Auslöser wie Vulkanausbrüche oder Asteroidenkollisionen fehlen. Adrian Melott, ein Astronom an der University of Kansas in Lawrence, der untersucht, wie kosmische Kataklysmen in der Nähe der Erde sie möglicherweise nicht beeinflusst haben, sagt, es sei an der Zeit, eine gründlichere Untersuchung der Erdgeschichte für alte Supernovae zu beginnen. Dies wird nicht nur Astrophysikern helfen zu verstehen, wie die Explosionen die Planeten in der Nähe des Sonnensystems gebildet und mit schweren Elementen „besät“haben, sondern es könnte auch Paläontologen die Möglichkeit geben, wiederkehrende globale Veränderungen neu zu betrachten. „Das ist neu und ungewohnt“, sagt Melotte. "Es braucht Zeit, es zu akzeptieren, es zu glauben."

Astronomen gehen davon aus, dass alle hundert Jahre mehrere Supernovae in der Milchstraße explodieren. Nach dem Gesetz des Durchschnitts sollen während der gesamten Existenz der Erde über 4,5 Milliarden Jahre einige von ihnen sehr nahe an der Erde explodiert sein - in einer Entfernung von innerhalb von 30 Lichtjahren - und möglicherweise mit katastrophalen Folgen. Selbst Explosionen, die bis zu 300 Lichtjahre entfernt stattfinden, sollten Spuren in Form von Staubpartikeln hinterlassen, die mit einer Trümmerhülle, den sogenannten Supernova-Überresten, ausgestoßen werden. Als der Physiker Luis Alvarez und sein Sohn, der Geologe Walter Alvarez, in den 1970er Jahren die oberen Sedimentschichten untersuchten, die mit dem Aussterben der Dinosaurier vor 65 Millionen Jahren in Verbindung gebracht wurden, hofften sie, dort Supernovastaub zu finden. Stattdessen entdeckten sie Iridium, ein Element, das selten auf der Erdoberfläche, aber reichlich auf Asteroiden vorkommt.

Auf jeden Fall verfügte die Alvarez nicht über die Werkzeuge, um nach Supernova-Staub zu suchen. Da die Erde bereits zu einem großen Teil aus Elementen besteht, die in Supernovae vor Milliarden von Jahren vor der Sonne entstanden sind, sind die meisten Spuren späterer Explosionen nicht mehr nachweisbar. Aber einige sind zu finden. In den 1990er Jahren erkannten Astrophysiker, dass Supernova-Staub auch radioaktive Isotope mit einer Halbwertszeit von Millionen von Jahren ausfällen kann, die zu kurz ist, um seit den Ursprüngen der Erde existiert zu haben. Die Gefundenen müssen durch kürzliche (aus geologischer Sicht) Explosionen verstreut worden sein. Einer der Schlüsselindikatoren ist Eisen-60, ein Eisenisotop, das in den Kernen großer Sterne mit einer Halbwertszeit von 2,6 Millionen Jahren gebildet wird und auf der Erde nicht natürlich vorkommt.

Der Astroteilchenphysiker Gunther Korschinek von der Technischen Universität München (TUM) beschloss Ende der 1990er Jahre, danach zu suchen, auch weil die Universität dafür ein leistungsfähiges beschleunigtes Massenspektrometer (AMS) hatte. Nach der Ionisierung der Probe beschleunigt das Massenspektrometer die geladenen Teilchen auf hohe Energien und führt sie durch ein Magnetfeld. Unter dem Einfluss eines Magnetfeldes ändert sich ihre Bewegungsrichtung und sie stürmen auf die Detektoren zu. Die Bewegungsrichtung der schwersten Atome ändert sich am wenigsten, weil sie mehr Trägheit haben.

Es ist besonders schwierig, Eisen-60-Atome von den gleich massiven, aber unterschiedlich geladenen Atomen von Nickel-60 zu trennen, aber das 1970 gebaute Massenspektrometer der Universität München war eines der wenigen weltweit, das genug Leistung hatte, um trenne sie voneinander, vom Freund.

Außerdem benötigte Korshinek eine "richtige" Probe - ein über Jahrmillionen gebildetes Fragment einer geologischen Ablagerung, in der Spuren von Eisen zu erkennen sind. Bohrkerne aus dem Eis der Antarktis waren dafür nicht geeignet, da ihr Alter nur wenige Millionen Jahre beträgt. Die meisten Meeressedimente bauen sich so schnell auf, dass sich jede Spur von Eisen-60 bis auf ein unbemerktes Niveau auflöst.Korshinek verwendete schließlich ein Fragment der Oberflächenschicht von Ferromangan-Lagerstätten, das 1976 vom deutschen Forschungsschiff Valdivia aus einem Seeberg im Nordpazifik geborgen wurde. Diese Oberflächenschicht bildet sich in Bereichen des Meeresbodens, in denen sich Sedimente aufgrund von Neigungen oder Strömungen nicht absetzen können. Bei einem geeigneten pH-Wert von Wasser fallen Metallatome mit einer Geschwindigkeit von mehreren Millimetern pro Million Jahre selektiv aus dem Wasser aus und bilden langsam eine mineralische Kruste.

Korshinek und seine Kollegen zerlegten ihre Probe in Schichten unterschiedlichen Alters, isolierten das Eisen chemisch und schickten die Atome durch ihr Massenspektrometer. Im Jahr 1999 schrieben Wissenschaftler in der wissenschaftlichen Zeitschrift Physical Review Letters, die von der American Society of Physicists veröffentlicht wurde, dass sie unter den Tausenden von Billionen Atomen des gewöhnlichen Eisens 23 Eisen-60-Atome aus einer Zeit vor weniger als drei Millionen Jahren fanden. Die Ära der Supernova-Geochemie hat begonnen. „Wir waren die ersten, die mit experimenteller Forschung begonnen haben“, sagt Korshinek.

Andere folgten. Eisen-60 wurde in den Oberflächenschichten von Meeressedimenten aus anderen Teilen der Welt und sogar in den Mikrofossilien von Meeressedimenten gefunden, mikroskopisch kleine fossile Überreste von Lebewesen, die zur Freude von Supernova-Jägern Eisen "absorbierten" und akkumulierten in ihren Körpern. Die meisten Ergebnisse deuteten auf eine lokale Supernova-Explosion vor zwei bis drei Millionen Jahren hin – einige Spuren deuteten auf eine zweite Supernova-Explosion einige Millionen Jahre zuvor hin.

Obwohl die Überreste dieser Explosionen längst an der Erde vorbeigefegt sind, hält der Regen der von ihnen ausgestoßenen Atome an. 2019 gewann Korshineks Team Eisen, indem es eine halbe Tonne frischen antarktischen Schnees durch ihr Massenspektrometer laufen ließ und entdeckte mehrere Eisen-60-Atome, von denen er schätzt, dass sie in den letzten 20 Jahren auf die Erde gefallen sind. Eine andere Gruppe von Wissenschaftlern fand eine kleine Anzahl von Atomen in der kosmischen Strahlung, die von der fortschrittlichen Raumsonde Explorer entdeckt wurde, die von der NASA gestartet wurde, um die Zusammensetzung von Himmelskörpern auf halbem Weg zwischen Sonne und Erde zu untersuchen. Forscher haben Eisen-60 sogar im Mondboden gefunden, der von den Apollo-Missionen mitgebracht wurde. "Der Mond hat bestätigt, dass es sich nicht nur um ein terrestrisches Phänomen handelt", sagt die Astronomin Adrienne Ertel von der University of Illinois at Urbana-Champaign (UIUC).

Der Astronom Dieter Breitschwerdt von der Technischen Universität Berlin versucht, den Weg des Eisens bis zu seiner Quelle am Himmel zu verfolgen. Als er auf die Ergebnisse von Korshineks Forschungen aufmerksam wurde, untersuchte er die lokale "Blase", einen Bereich des Weltraums um das Sonnensystem, der von dem größten Teil des Gases und Staubes "gereinigt" wurde. Die wahrscheinlichen Besenstiele waren Supernovae, also begann er, Gruppen von Sternen in der Nähe des Sonnensystems zu verfolgen, um zu sehen, ob sie nahe genug an der Sonne waren, um Eisen-60 auf die Erde zu werfen, als einige dieser Sterne explodierten.

Mit Daten des Satelliten Hipparcos, der von der Europäischen Weltraumorganisation zur Kartierung des Sternenhimmels gestartet wurde, suchte Breitschwerdt nach Sternhaufen auf gemeinsamen Bahnen und versuchte, die Zeit zurückzudrehen, um zu sehen, wo sie sich vor Millionen von Jahren befanden. Es schien, dass es vor etwa 2,5 Millionen Jahren an einem idealen Ort - in einer Entfernung von 300 Lichtjahren von der Erde - zwei Cluster gab, die heute Teil der Scorpio-Centauri OB Association (Sco OB2) sind. „Es fühlte sich an wie ein Wunder“, sagt er. Die Wahrscheinlichkeit, dass sich die Explosion zum "richtigen" Zeitpunkt ereignete, war hoch. Der Supernova-Kernkollaps tritt in massereichen Sternen auf. Auf der Grundlage von Alters- und Massendaten für die 79 verbliebenen Sterne in den Haufen schlägt Breitschwerdt vor, dass in den letzten 13 Millionen Jahren etwa ein Dutzend der ehemaligen Sterne, die in diese Haufen eingedrungen sind, als Supernovae explodiert sind.

Es gibt seit langem keine sichtbaren Beweise für die Existenz dieser Supernovae in Sco OB2: Nach etwa 30.000 Jahren streuen Supernova-Überreste, und schwarze Löcher oder Neutronensterne, die sie hinterlassen, sind schwer zu entdecken. Aber die Richtung, in der der Eisenstaub auf die Erde auftrifft, könnte theoretisch auf seine Quelle hinweisen. Proben vom Meeresboden liefern keine Richtungsinformationen, da sich der Staub bei der Ablagerung unter dem Einfluss von Wind und Meeresströmungen bewegt. Der Mond "hat jedoch keine Atmosphäre, also bleibt er dort, wo er sich niedergelassen hat", sagt Brian Fields, Astronom an der University of Illinois in Urbana-Champaign. Da sich der Mond dreht, ist die Längsrichtung nicht angemessen, aber wenn an einem der Pole mehr Eisen-60 gefunden würde als beispielsweise am Äquator, könnte dies als Bestätigung von Breitschwerdts Hypothese dienen, dass die Quelle Sco OB2 ist. Fields und mehrere seiner Kollegen wollen diese Idee testen und haben die NASA gebeten, ihnen Proben von Mondboden zur Verfügung zu stellen, die bei zukünftigen Starts von Mondrovern oder Flügen zum Mond mit einem Mann an Bord gesammelt und zur Erde geliefert werden.

Korsineks Team hat nun einen Rivalen bei der Suche nach Eisen aus Supernovae, ist es eine Gruppe von Wissenschaftlern unter der Leitung von Anton Wallner, der nach der Verteidigung seiner Doktorarbeit in Korshineks Team arbeitete. Er analysiert mehrere Proben der Oberflächenschicht von Ferromangan-Lagerstätten, die von einem japanischen Bergbauunternehmen an der Australian National University (ANU) aus dem Pazifischen Ozean geborgen wurden, mit einem verbesserten beschleunigten Massenspektrometer. „Jetzt haben wir München beiseite geschoben“, sagt Wollner.

In diesem Jahr untersuchte Wollners Team den Zeitpunkt des Auftretens neuer Supernovae genauer und schnitt eine Probe der Oberflächenschicht von Sedimenten in 24 Schichten von einem Millimeter Dicke, von denen jede 400.000 Jahren entspricht, über die sie in einem veröffentlichten Artikel schrieben in der amerikanischen Fachzeitschrift Science Advances. „Das gab es in dieser zeitlichen Auflösung noch nie“, sagt Wollner vom Helmholtz-Zentrum Dresden-Rossendorf. Die 435 Eisen-60-Atome, die sie extrahierten, ermöglichten es, ihr Auftreten mit der Explosion der jüngsten Supernova vor 2,5 Millionen Jahren in Verbindung zu bringen und die Tatsachen zu bestätigen, die auf eine weitere Supernova-Explosion hinweisen, die nach ihren Berechnungen vor 6, 3 Millionen Jahren stattfand vor. Durch den Vergleich der Konzentration von Eisen-60 in der Oberflächenschicht von Sedimenten mit Modellen, die die Menge an Gelee-60 angeben, die in einer Supernova gebildet wurde, haben Wissenschaftler die ungefähre Entfernung dieser Supernovae zur Erde berechnet - 160-320 Lichtjahre.

Darüber hinaus entdeckte Wallners Team 181 Plutonium-244-Atome, ein weiteres radioaktives Isotop, das möglicherweise nicht durch die Explosion eines Vorläufersterns (wie Eisen-60), sondern durch die Supernova selbst entstanden ist. Zwar gibt es eine heftige Debatte über die Quelle von Plutonium-244: Einige Forscher glauben, dass der Prozess der Bildung von Plutonium-244 in großen Mengen in Supernovae schwierig ist. Sie glauben, dass es das Ergebnis von Kollisionen zwischen Neutronensternen ist und angeblich die Asche ist, die von Supernovae hinterlassen wird.

Diese Kollisionen, Kilons genannt, treten 100-mal seltener auf als Supernovae, aber sie produzieren viel mehr der schwersten Elemente. „Wenn Neutronensterne verschmelzen, bildet sich leicht Plutonium“, sagt Rebecca Surman, Astrophysikerin an der University of Notre Dame. "Und bei Supernovae ist es viel schwieriger."

Aber Surman glaubt immer noch, dass Supernovae eine große Rolle spielen. Sie glaubt, dass Plutonium-244, das auf dem Meeresboden gefunden wurde, ein Zeichen dafür ist, dass Kilonova in der fernen Vergangenheit unseren interstellaren Raum mit schweren Elementen "bedeckt" hat. Sie schlägt vor, dass ihre expandierenden Überreste bei der Explosion der letzten beiden Supernovae möglicherweise etwas von diesem interstellaren Plutonium-244 eingefangen und zusammen mit ihrem eigenen Eisen-60 zur Erde gebracht haben.Laut Korshinek werden jedoch weitere Daten über die Plutoniumwelle und ihr Timing benötigt, um ihn davon zu überzeugen, dass mehrere seltene Ereignisse so nahe und so kürzlich stattgefunden haben.

Welche Auswirkungen könnten nahegelegene Supernovae haben, abgesehen davon, dass sie die Erde mit Kernen seltener Elemente bombardieren? Im Jahr 2016 schätzte ein Team von Wissenschaftlern unter der Leitung von Melotte und Thomas den Fluss verschiedener Formen von Licht und kosmischer Strahlung, die wahrscheinlich in einer 300 Lichtjahre entfernten Explosion die Erde erreichen würden. In einem in der amerikanischen Fachzeitschrift Astrophysical Journal Letters veröffentlichten Artikel kamen sie zu dem Schluss, dass die aktivsten, potenziell destruktivsten Photonen - Röntgen- oder Gammastrahlen - nur minimale Auswirkungen haben würden. „Dadurch entsteht so viel energiereiche Strahlung“, sagt Thomas. Sie spekulierten, dass ein paar Wochen helles Licht nicht mehr bewirken würden als störende Schlafmuster.

Es ist eine ganz andere Sache - kosmische Strahlung, Teilchen, die durch Stoßwellen in einem expandierenden Supernova-Feuerball auf eine Geschwindigkeit nahe der Lichtgeschwindigkeit beschleunigt werden. Da sie geladen sind, können sie durch galaktische Magnetfelder von der Erde weggekippt werden. Es wird jedoch angenommen, dass die lokale "Blase" weitgehend frei von Feldern ist, sodass die kosmische Strahlung, die sich nur 300 Lichtjahre von uns entfernt befindet, auf ihrem Weg kaum auf Hindernisse stoßen wird.

Melotte und Thomas stellten fest, dass die Atmosphäre bombardiert werden würde. „Die Reaktivierung ist ein langsamer Prozess, der mindestens mehrere Jahrzehnte dauert“, sagt Thomas und erklärt, dass der Höhepunkt etwa 500 Jahre nach einer Supernova-Explosion erreicht wird und die atmosphärische Gasionisation um das Zehnfache ansteigt, die fünftausend Jahre andauern wird. … Mit einem von der NASA entwickelten chemischen Modell der Atmosphäre berechneten sie, dass chemische Veränderungen durch Ionisation mancherorts die Ozonschicht um etwa 7 % oder mehr abbauen und die Bildung von Stickoxidverbindungen, die als Düngemittel dienen, um 30 % beschleunigen würden. Vielleicht reichte die damit verbundene starke Zunahme der Pflanzenzahl aus, um das Klima kälter zu machen, und es entstanden Bedingungen für den Beginn des Pleistozäns.

Und kosmische Strahlung ist nirgendwo verschwunden. Wenn hochenergetische Teilchen in die obere Atmosphäre eintreten, erzeugen sie Kaskaden von Sekundärteilchen. Die meisten von ihnen verschwinden bei weiteren Kollisionen, aber Myonen – schwere, schnell zerfallende Verwandte von Elektronen – existieren weiter. Lebewesen auf der Erdoberfläche würden das Dreifache der normalen Strahlendosis erhalten – das entspricht ein oder zwei Computertomographie-Scans pro Jahr. „Es ist ein erhöhtes Risiko [von Krebs], aber keine Strahlenschäden“, sagt Thomas. Im Allgemeinen waren die Folgen nach Ansicht dieser Wissenschaftler „nicht katastrophal“, könnten aber im Fossilienbestand gefunden werden, wenn beispielsweise einige gefährdete Arten verschwanden und andere überlebten.

In einem 2019 in der Fachzeitschrift Astrobiology veröffentlichten Artikel kamen Melotte und zwei Kollegen zu dem Schluss, dass die Myonenstrahlung überraschend schwer wäre, wenn die Supernova nicht 300 Lichtjahre entfernt, sondern nur 150 Lichtjahre entfernt explodiert wäre. Wasser blockiert die meisten Partikel, die vom Himmel fallen, aber Myonen können bis zu einem Kilometer tief eindringen. Meereslebewesen, die normalerweise vor fast allen Arten von Strahlung geschützt sind, wären Opfer der maximalen relativen Dosiserhöhung und wären am stärksten betroffen. Dies ist vergleichbar mit dem Aussterben der marinen Megafauna im frühen Pleistozän, das erst kürzlich im Fossilienbestand entdeckt wurde.

Dann, im vergangenen Jahr, schlugen Befürworter der Supernova-Hypothese vor, dass ein ähnliches Szenario die Ursache für ein großes Aussterben vor 359 Millionen Jahren am Ende des Devons sein könnte.Ein Team von Wissenschaftlern unter der Leitung von John Marshall von der University of Southampton fand heraus, dass sich die Sporen der damaligen Farnpflanzen plötzlich verzogen und verdunkelten, was auf die Exposition gegenüber ultravioletter Strahlung zurückzuführen ist. Gleichzeitig nannten die Wissenschaftler keinen astronomischen Grund. Aber in einem Artikel, der in der Zeitschrift Proceedings of the National Academy of Sciences veröffentlicht wurde, sahen Astronomen dies als mögliches Ergebnis einer nahegelegenen Supernova-Explosion. Sie spekulierten, dass eine Explosion, vielleicht nur 60 Lichtjahre entfernt, die Erde mit ultraviolettem Licht überfluten und die Ozonschicht zerstören könnte. "Das ist rein hypothetisch", räumt einer der Autoren des Artikels, John Ellis, theoretischer Wissenschaftler am King's College London, ein, da es derzeit unmöglich ist, die radioaktiven Spuren einer Supernova-Explosion dieses Alters zu identifizieren.

In einem 2020 im Journal of Geology veröffentlichten Artikel blickten Melotte und Thomas in ihren Hypothesen weiter zurück. Sie stellten fest, dass sekundäre kosmische Strahlung, die Elektronen von Luftmolekülen abstreift, Kanäle für Blitze schaffen könnte, was die Wahrscheinlichkeit von Gewittern erhöht, wodurch nicht nur mehr Stickstoffverbindungen, sondern auch Waldbrände gebildet werden. Es ist merkwürdig, dass zu Beginn des Pleistozäns in einigen Teilen der Welt eine Rußschicht auf Felsmalereien gefunden wurde. Melotte und Thomas stellten die Theorie auf, dass diese durch eine Supernova-Explosion ausgelösten Waldbrände möglicherweise dazu geführt haben, dass primitive Menschen aus Bäumen kletterten und in die Savanne wanderten, was zu einer aufrechten Haltung, einer erhöhten Gehirngröße und allem, was folgte, führte. „Es ist merkwürdig anzunehmen, dass eine Supernova vor 2,5 Millionen Jahren eine solche Bedeutung [für die Evolution] hatte, dass wir jetzt über Skype sprechen“, sagt Korshinek.

Solche Szenarien sind bei Paläontologen nicht sehr beliebt. „Timing ist die triviale Antwort auf alles“, sagt Hull. "Immer wenn etwas ausstirbt, passiert etwas." Zudem sei der Übergang ins Pleistozän "ohne Erklärung". Sie sagt, dass andere Ereignisse etwa zur gleichen Zeit, wie die Schließung des Isthmus von Panama, die die Ozeanzirkulation stark verändert hat, möglicherweise einen größeren Einfluss auf das Weltklima gehabt haben.

Um ihren Fall zu beweisen, müssen Astronomen genauer bestimmen, wann uralte Supernovae erschienen. Sie "müssen mehr Oberflächensedimentproben untersuchen". Aber es wird nicht einfacher, Supernova-Trails zu finden. 2019 hat die Technische Universität München die Arbeit an ihrem Massenspektrometer mit Beschleuniger eingestellt, nur noch die Australian National University verfügt über einen ausreichend leistungsstarken Beschleuniger, an dem Eisen-60 getrennt werden kann.

Seltenere Isotope wie Plutonium-244 könnten es den Forschern ermöglichen, noch weiter in die Vergangenheit zu blicken, aber sie benötigen beschleunigte Massenspektrometer, bei denen es nicht nur auf Leistung, sondern auch auf Empfindlichkeit ankommt. Es gebe weltweit nur sehr wenige Massenspektrometer, die diese Anforderungen erfüllen, sagte Wallner. Er hat sich die Finanzierung für den Bau eines neuen wissenschaftlichen Labors mit einem Beschleuniger-Massenspektrometer zur Untersuchung der schwersten Elemente in Dresden gesichert, das bis 2023 eröffnet werden soll. Um die Suche nach Eisen-60 wieder aufzunehmen, beantragte sein Forschungsteam außerdem Fördermittel aus dem Staatshaushalt, um ein neues leistungsfähiges Massenspektrometer mit Beschleuniger zu bauen, das in sieben Jahren betriebsbereit sein könnte.

Für Astronomen wäre ein plötzlicher Lichtblitz heute die beste Gelegenheit, um zu sehen, wie sich eine Supernova auf die Erde auswirkt. Aber die Chancen, dass wir eine Lichtshow sehen, wie sie unsere fernen Vorfahren geblendet haben könnte, sind gering.Beteigeuze, ein rastloser Roter Riesenstern, der wahrscheinlich irgendwann in den nächsten 100.000 Jahren explodieren wird, hat sich in den letzten Monaten beruhigt und ist sowieso mehr als 500 Lichtjahre entfernt. Sco OB2 entfernt sich nun von der Sonne. Mit Daten des Weltraumteleskops Gaia, dem Nachfolger von Hipparcos, der von der Europäischen Weltraumorganisation gestartet wurde, verfolgte Dieter Breitschwerdt 10 weitere Sternhaufen. „Keiner von ihnen kommt uns nahe“, sagt er. "Dies ist eine glänzende Zukunft für die Erde, keine Supernova."

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